I satelliti tracciano i fiumi di rifiuti che scorrono attraverso gli oceani

C’è un oceano di spazzatura artificiale che galleggia nei mari della terra. Dalle cannucce di plastica alle bottiglie per bevande e agli involucri alimentari, l’acqua oceanica è la discarica in più rapida crescita del pianeta. Parte della plastica viene macinata in minuscoli granuli e finisce nella catena alimentare, con gli esseri umani in cima. Per questo motivo, e per molti altri, l’Agenzia spaziale europea tiene traccia della plastica associata agli oceani attraverso la sua sponsorizzazione del progetto Marlisat. È uno dei 25 sforzi creati per identificare e tracciare i rifiuti marini mentre si muovono attraverso i corsi d’acqua del mondo. L’obiettivo finale è aiutare i paesi a ridurre i rifiuti oceanici, in particolare la plastica.

La presenza di plastica nell’oceano non è una storia orribile inverosimile. È un fatto verificabile, basato su dati che mostrano cosa galleggia nei nostri oceani. Le persone che lavorano o sono in vacanza al mare e che vivono lungo le coste rilevano facilmente le raccolte di rifiuti più evidenti. Il Great Pacific Garbage Patch è probabilmente la raccolta di rifiuti più conosciuta, ma ce ne sono altre. Inoltre, i satelliti tracciano gli oggetti dallo spazio.

C’è un sacco di spazzatura lì. Secondo l’Agenzia spaziale europea, l’equivalente di un camion carico di plastica si fa strada negli oceani ogni minuto. La National Oceanic and Atmospheric Administration (NOAA) degli Stati Uniti ha affermato che non c’è parte del mondo non toccata dai detriti oceanici. I rifiuti dispersi dall’acqua sono diffusi e colpiscono tutti i corsi d’acqua e gli oceani del mondo. Questa è la cattiva notizia. La buona notizia è che Marlisat e altri progetti danno una visione più chiara della spazzatura e di dove sta andando.

Monitoraggio dei rifiuti di plastica via satellite

Sapere dove vanno i rifiuti oceanici richiede essere in grado di rintracciarli in tutti i sistemi oceanici. La spazzatura nei mari prende strade complicate, a seconda delle correnti che incontra. I ricercatori hanno sfruttato un complesso di correnti al largo delle coste dell’Indonesia per testare un prototipo di boe di legno tracciabili. È stato sviluppato e rilasciato dall’organizzazione francese CLS (abbreviazione di Collecte Localization Satellites) a fine maggio 2022. I carri trascorreranno il resto dell’estate viaggiando sulle correnti, come parte di un progetto sviluppato da Agenzia spaziale francese CNES. Supervisiona il monitoraggio satellitare di animali marini etichettati, boe e flotte pescherecce. I principali tracker fanno parte del sistema GPS Argos, che ripara la navigazione satellitare e la restituisce al CLS tramite un collegamento satellitare.

Pubblica un tracker di legno attaccato ai rifiuti di plastica. Per gentile concessione dell’ESA.

Marlisat utilizza boe di rilevamento e immagini di osservazione della Terra dallo spazio per scoprire fonti di plastica e altri rifiuti nell’oceano. I dati raccolti aiutano a prevedere il movimento di questi oggetti e dove tendono ad accumularsi. Un modello di deriva oceanica chiamato MOBIDRIFT, sviluppato da CLS, aiuta a prevedere la posizione dei rifiuti oceanici mentre si spostano nel mondo. Inoltre, i dati e le immagini satellitari vengono utilizzati in un algoritmo di apprendimento automatico in fase di sviluppo per rilevare l’accumulo di plastica lungo le spiagge e gli hotspot oceanici.

Apprendimento automatico per insegnare ai computer come rilevare rifiuti e plastica negli oceani.
Esempio di algoritmo di apprendimento automatico basato sui dati raccolti da MARLISAT e inseriti in modelli di computer. Per gentile concessione dell’ESA.

“Il punto di forza di questo progetto è la combinazione di osservazioni satellitari, dati in situ e modelli numerici”, commenta Mark Lucas, capo oceanografo di CLS. “È anche fantastico lavorare su un tipo più sostenibile di faro Argos, con il legno utilizzato per l’involucro. Come scienziati, abbiamo il dovere di lavorare per un approccio più sostenibile alla scienza”.

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Perché preoccuparsi dei rifiuti di plastica in mare?

Il massiccio accumulo di rifiuti in mare è considerato più che brutto e malsano. Alcuni oggetti, come collari di plastica per bevande, cannucce e bottiglie, vengono mangiati da animali più grandi (balene e squali, per esempio). Alla fine, questi animali muoiono con lo stomaco pieno di plastica non digerita e altri animali soffocano con la plastica.

Le microplastiche come parte dei rifiuti nelle nostre acque
Queste microplastiche sono state raccolte dal Marine Debris Program della National Oceanic and Atmospheric Society nel 2011 tramite reti a strascico in quattro affluenti che alimentano la baia di Chesapeake. Cortesia NOAA.

Il massiccio afflusso di plastica nell’oceano sta contribuendo ai cambiamenti nella catena alimentare che si estende dall’oceano ai nostri piatti. Non è difficile capire questo percorso. La plastica scaricata in mare non si degrada. Invece, il movimento dell’onda li strappa in piccoli pezzi. Quindi le ostriche e altre specie mangiano questi minuscoli pezzi di plastica. Come risultato di questo inquinamento, le sostanze chimiche utilizzate per produrre la plastica vengono trasmesse ad altri animali nella catena alimentare. Dopotutto, gli esseri umani mangiano alcuni di questi animali e anche noi siamo contaminati dalle stesse sostanze chimiche. Questi sono potenzialmente tossici, a seconda di quanto ingeriamo, del tipo di polimero plastico che ingeriamo e di altri fattori.

Il progetto Marlisat per monitorare la plastica e altri rifiuti negli oceani dovrebbe aiutare i paesi e le aziende a concentrarsi sulla pulizia degli oceani e delle coste. Affrontare il problema dei rifiuti di plastica negli oceani è uno sforzo globale. Oltre all’Agenzia spaziale europea, altre agenzie spaziali, come la NASA, hanno Lanciati sistemi di osservazione della Terra focalizzati sugli oceani. Imparare di più su come i nostri corsi d’acqua e i nostri mari sono influenzati dalle attività umane è un obiettivo importante. Ora è ancora più facile, grazie ai sistemi di localizzazione e raccolta dati satellitari.

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Giustina Rizzo

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