La mappa gigante rivela antiche tracce d’acqua su Marte ovunque guardiamo: ScienceAlert

Una nuova mappa, in costruzione, rivela dove possiamo trovare antiche tracce d’acqua su di essa Marte.

Utilizzando i dati raccolti negli ultimi dieci anni da ESAMars Express e NasaIl Mars Orbiter Exploration Orbiter, entrambi attualmente in orbita attorno al Pianeta Rosso, gli scienziati hanno creato la mappa più completa mai vista di alcuni giacimenti minerari su Marte.

I sedimenti sono minerali idratati, quelli che sono cambiati a causa della presenza di acqua, come l’argilla.

Sappiamo che c’è fango su Marte. Ci siamo anche visti da vicino, o il più vicino possibile, Via Curiosità itinerante. Tuttavia, una mappa più ampia di dove può essere trovata ci fornisce un quadro più completo della storia dell’acqua su Marte e aiuterà a pianificare l’esplorazione futura del mondo ora secco e polveroso.

Contrariamente alle aspettative, la mappa mostra che ovunque andiamo su Marte, siamo obbligati a trovare qualcosa di interessante.

Nuova mappa globale dei minerali dell’acqua di Marte. (ESA/Mars Express (OMEGA) e NASA/Mars Reconnaissance Orbiter (CRISM))

Prima dell’inizio dell’indagine, c’erano circa un migliaio di depositi di minerali idrati noti sulla superficie di Marte. Il nuovo lavoro è guidato dallo scienziato planetario John Carter (Uhm, questo è spaventoso) dell’Università di Paris-Saclay e dell’Università di Aix-Marseille in Francia, molto di più.

La nuova mappa mostra che ci sono almeno centinaia di migliaia di giacimenti di minerali idratati su Marte, specialmente in alcune delle parti più antiche della superficie del pianeta.

“Penso che abbiamo semplificato collettivamente Marte”, dice Carter.

“Questo lavoro ha ora dimostrato che quando si studia in dettaglio la topografia antica, non vedere questi minerali è in realtà piuttosto strano”.

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Studiare questi minerali in modo più dettagliato può rivelare quanta acqua fosse storicamente presente sulla superficie di Marte.

Ad esempio, qui sulla Terra, l’argilla si forma quando l’acqua e un altro minerale reagiscono, risultando in un minerale diverso.

Vermiculite, smectite e clorito si formano quando l’acqua reagisce con ferro e/o magnesio. Smectite e caolino sono formati dalle reazioni dell’acqua con l’alluminio.

Ma anche la quantità di acqua gioca un ruolo.

Più acqua, più cambierà il minerale finale. Pertanto, gli scienziati possono esaminare diversi giacimenti minerari e fare una stima di quanta acqua era presente al momento della formazione del minerale.

Il lavoro di Carter e colleghi ha rivelato la presenza dei suddetti minerali, nonché sali di solfato e carbonato attraverso dati spettrofotometrici. Questa è la misura della luce riflessa da un oggetto; Entrambe le orbite sono dotate di spettrofotometri, con i quali i dati si completano a vicenda sulla mineralogia della superficie di Marte.

La mappa risultante indica che non c’è molto di Marte che non sia stato alterato dall’acqua ad un certo punto della sua storia. Il pianeta potrebbe essere un luogo molto arido ora, ma le prove suggeriscono che non era estraneo a marcire.

Suggerisce anche che una precedente ricostruzione della sua storia idrologica – che l’acqua formasse argilla, poi arrivassero i sali mentre l’acqua si asciugava – possa essere alquanto semplicistica.

Alcuni dei sali nella nuova mappa sembrano essere più antichi di alcune delle argille e, in alcune aree, i due si mescolano in un modo che suggerisce che potrebbero essere contemporanei.

Svelare le implicazioni di questi risultati richiederà una grande quantità di analisi.

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“L’evoluzione da molta acqua a niente acqua non è così semplice come pensavamo, l’acqua non si è fermata dall’oggi al domani. Vediamo così tanta diversità nei contesti geologici, che nessun semplice processo o sequenza temporale può spiegare l’evoluzione dei minerali marziani”, spiega Carter.

“Questo è il primo risultato del nostro studio. Il secondo è che se si escludono i processi vitali sulla Terra, Marte mostra una varietà di minerali negli ambienti geologici proprio come fa la Terra”.

Un’altra domanda rimane se l’acqua è stazionaria o tangenziale. È lì da molto tempo o scompare e riappare periodicamente?

Non si può estrarre molto da una mappa di dove si trovano i minerali… ma, in un altro articolo, un team guidato dalla scienziata planetaria Lucy Rio, allora in JAXA E ora presso l’Agenzia spaziale europea, ha identificato l’abbondanza di minerali acquatici come mostrato su una mappa globale.

“Se sappiamo dove e in quale proporzione si trova ogni minerale, ci dà un’idea migliore di come si formano quei minerali”, Ryo spiega.

Insieme, i due documenti costituiscono una base importante che deve essere gettata prima di rispondere a queste domande.

E forse identificare i luoghi più interessanti per le future missioni, sia con equipaggio che senza equipaggio, nel tentativo di capire come Marte sia diventato un mondo arido, che, a sua volta, potrebbe avere alcune risposte sull’assenza della Terra.

Entrambi gli articoli sono stati pubblicati in Icaro. possono essere trovati qui E il qui.

Giustina Rizzo

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