La nuova teoria delle molteplici origini della vita

La storia della vita sulla Terra è stata spesso paragonata a una staffetta di fiamma vecchia di quattro miliardi di anni. Una torcia, accesa all’inizio della catena, continua a passare la vita nella stessa forma fino in fondo. Ma cosa accadrebbe se la vita fosse meglio compresa dall’analogia dell’occhio, un organo strettamente correlato che nasce da origini indipendenti? E se la vita si fosse evoluta non solo una volta, ma si fosse evoluta più volte indipendentemente?

In un nuovo articolo pubblicato su Journal of Molecular Evolution, i ricercatori del Santa Fe Institute Chris Kempes e David Krakauer sostengono che per conoscere l’intera gamma di forme di vita, dobbiamo sviluppare un nuovo quadro teorico.

Nella loro struttura a tre strati, Kempes e Krakouer invitano i ricercatori a pensare innanzitutto allo spazio pieno della materia in cui potrebbe essere possibile la vita; secondo, i vincoli che limitano l’essere della vita possibile; E terzo, i processi di miglioramento che guidano l’adattamento. In generale, il framework considera la vita come un’informazione adattiva e adotta l’analogia computazionale per catturare i processi centrali della vita.

Chiarimento dell'occhio della vita

E se la vita fosse meglio compresa dall’analogia dell’occhio, un organo convergente che si è evoluto da origini indipendenti?

Molte importanti possibilità emergono quando guardiamo alla vita all’interno del nuovo quadro. Primo, la vita sorge molte volte – un apparente adattamento è in realtà “una nuova forma di vita, non solo un adattamento”, spiega Krakouer – e assume una gamma di forme molto più ampia di quella consentita dalle definizioni convenzionali.

Cultura, aritmetica e foreste sono tutte forme di vita in questo quadro. Come spiega Kemps, “la cultura umana vive della sostanza del cervello, proprio come gli organismi multicellulari vivono della sostanza degli organismi unicellulari”.

Quando i ricercatori si concentrano sulle caratteristiche della vita dei singoli organismi, spesso ignorano la misura in cui le vite degli organismi dipendono da interi ecosistemi come materiali primari e ignorano anche i modi in cui un sistema di vita potrebbe essere più o meno. Nel quadro di Kempes-Krakauer, al contrario, appare un’altra implicazione: la vita diventa un continuum piuttosto che un fenomeno binario. In questo contesto, gli autori indicano una serie di recenti sforzi che quantitativamente collocano la vita su uno spettro.

Dando uno sguardo più ampio ai principi della vita, Kempes e Krakauer sperano di generare teorie più fertili per lo studio della vita. Con principi più chiari per trovare forme di vita e una nuova serie di potenziali forme di vita che emergono da nuovi principi, non solo chiariremo cos’è la vita, spiega Krakauer, ma saremo anche meglio attrezzati “per costruire dispositivi per trovare la vita, per creare nei laboratori e per conoscere la vita.” Il grado in cui vivi la vita che vediamo.

Riferimento: “The Multiple Paths of Multiple Life” di Christopher B. Kemps e David C. Krakauer, 12 luglio 2021, disponibile qui. Journal of Molecular Evolution.
DOI: 10.1007/s00239-021-10016-2

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Giustina Rizzo

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