L’Agenzia spaziale europea seleziona un team guidato da Thales per produrre il primo ossigeno sulla Luna

L’Agenzia spaziale europea (ESA) ha selezionato il team industriale che progetterà e costruirà il primo carico sperimentale per estrarre ossigeno dalla superficie lunare.

Il team, guidato da Thales Alenia Space nel Regno Unito, è stato selezionato dalla Direzione dell’esplorazione umana e robotica dell’Agenzia spaziale europea dopo un concorso per il miglior dispositivo di estrazione dell’ossigeno, per valutare tre progetti concorrenti. Il team comprendeva anche AVS, Metalysis, The Open University e Redwire Space Europe.

Come parte del progetto, il team selezionato svilupperà una piccola attrezzatura che valuterà la possibilità di costruire fabbriche più grandi sulla Luna per estrarre propellenti per Navicella spaziale E aria respirabile per gli astronauti, nonché materie prime minerali per le attrezzature. Il progetto sarà in grado di estrarre 50-100 grammi di ossigeno dalla regolite lunare, che dovrebbe costituire almeno il 70% dell’ossigeno totale nella roccia. Allo stesso tempo, fornirà anche misurazioni accurate delle prestazioni e delle concentrazioni di gas.

Il processo di verifica degli usi delle risorse sul sito. Credito: ESA

L’estrattore di ossigeno dell’ESA dovrà raccogliere tutto l’ossigeno in un periodo di 10 giorni – continuando a lavorare energia solare Disponibile entro un giorno lunare di due settimane, prima della nerissima e gelida notte lunare.

“Il carico utile dovrebbe essere compatto, a bassa potenza e in grado di volare su una gamma di potenziali lander lunari, incluso il Large European Logistics Probe EL3 dell’Agenzia spaziale europea”, Egli ha detto David Benz, ingegnere di sistema del Concurrent Design Facility (CDF) all’avanguardia dell’Agenzia spaziale europea. “La capacità di estrarre ossigeno dalla roccia lunare, insieme a minerali utilizzabili, cambierà le regole del gioco per l’esplorazione lunare, consentendo agli esploratori internazionali che si preparano a tornare sulla Luna di “vivere lontano dalla Terra” senza fare affidamento su lunghe e costose linee di approvvigionamento terrestre .”

Ossigeno e metallo dalla regolite lunare.
Ossigeno e metallo dalla regolite lunare. Credito: ESA

Una volta che la tecnologia sarà dimostrata con questo carico utile iniziale, un modello a grandezza naturale sarà inviato sulla Luna a bordo del Logistics Lander dell’Agenzia Spaziale Europea nella prima parte del prossimo decennio.

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Il concetto di produrre ossigeno e minerali dalla regolite lunare è già stato testato in laboratori e si è dimostrato efficace. I campioni restituiti dalla superficie lunare confermano che la regolite lunare è costituita dal 40-45% in peso di ossigeno, che è il suo elemento più abbondante. La difficoltà è che questo ossigeno è legato chimicamente sotto forma di ossidi sotto forma di metalli o vetro e quindi non è disponibile per un uso immediato. In laboratorio è stato costruito un prototipo per estrarlo, che si basa sull’elettrolisi per separare la regolite lunare simulata in metalli e ossigeno, due risorse fondamentali essenziali per missioni spaziali sostenibili a lungo termine.

Giustina Rizzo

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