SpaceX lancia la terza missione Starlink in cinque giorni: Spaceflight Now

Un razzo SpaceX Falcon 9 attraversa la faccia del Sole pochi istanti dopo il decollo mercoledì dalla stazione spaziale di Cape Canaveral. Credito: Michael Caine/Spaceflight Now/Coldlife Photography

La terza missione di consegna satellitare Starlink di SpaceX in cinque giorni ha lasciato la costa della Florida subito dopo l’alba mercoledì, aggiungendo 53 veicoli spaziali per comunicazioni prodotti in serie a Internet a banda larga dell’azienda.

Un razzo Falcon 9 è salito dalla sua piattaforma di lancio al Kennedy Space Center alle 6:59:40 EDT (1059:40 GMT) per iniziare la missione SpaceX 21 di quest’anno e il quattordicesimo lancio per il 2022 designato per il dispiegamento della rete Starlink. .

Il lancio è iniziato dalla piattaforma 39A del Kennedy, il sito storico un tempo utilizzato per le operazioni di lancio del programma lunare Apollo della NASA e ora affittato da SpaceX per missioni di dispiegamento dell’equipaggio e dei satelliti.

Nove motori Merlin 1D si sono accesi per inviare il razzo Falcon 9 di 70 metri verso il cielo, attraverso cieli dorati mezz’ora dopo l’alba sulla costa spaziale. Dirigendosi a nord-est, i motori alimentati a cherosene sono stati ridotti per produrre 1,7 milioni di libbre di spinta nei primi due minuti e mezzo di volo.

Quindi la fase di spinta si è separata per iniziare la discesa verso la nave drone SpaceX “A Shortfall of Gravitas” nell’Oceano Atlantico. Le alette in rete di titanio si estendevano per dare al booster simile a un sigaro un po’ di portanza aerodinamica, aiutando a guidare il razzo verso il suo punto di atterraggio a est di Charleston, nella Carolina del Sud.

La combustione dell’acceleratore ha rallentato la fase di boost di 15 piani per l’atterraggio verticale. Lo stadio del razzo riutilizzabile, che ha completato il suo quinto volo, ha coperto la distanza di 400 miglia tra il sito di lancio e quello di atterraggio in circa otto minuti e mezzo.

La nave riporterà il drone booster a Cape Canaveral per lavori di ristrutturazione. Nel frattempo, lo stadio superiore del razzo Falcon 9 ha continuato in orbita, raggiungendo una velocità di quasi 5 miglia al secondo (8 chilometri al secondo).

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Due bruciatori di un motore Merlin di secondo stadio hanno posizionato i 53 satelliti Starlink in un’orbita semicircolare a 200 miglia (circa 310 chilometri) sopra la Terra. L’inclinazione orbitale era di 53,2 gradi rispetto all’equatore.

I fermi sono stati lanciati per consentire ai satelliti Starlink imballati in modo piatto di volare via dallo stadio superiore circa un’ora dopo il decollo, quando il Falcon 9 stava volando a sud dell’Australia.

Lo stadio superiore avrebbe dovuto accendere un motore ausiliario, consentendo al razzo esaurito di lanciarsi da solo per un ritorno devastante, assicurando che non si trasformasse in un pezzo di spazio insignificante.

I satelliti Starlink, ciascuno del peso di più di un quarto di tonnellata, sono programmati per distribuire pannelli solari per generare energia, quindi completare controlli sanitari automatizzati prima di utilizzare i propulsori ionici a bordo per manovrare fino alla loro altitudine operativa di 335 miglia (540 chilometri). Il sollevamento dell’orbita richiederà settimane o mesi.

Il razzo Falcon 9 di SpaceX decolla dal pannello 39A con 53 satelliti Internet Starlink. Credito: Michael Caine/Spaceflight Now/Coldlife Photography

Dopo la missione di mercoledì, denominata Starlink 4-18, SpaceX ha lanciato finora 2.653 satelliti Starlink, compresi i veicoli spaziali che sono stati dismessi o hanno subito guasti. Più di 2.300 di questi satelliti sono in orbita e operativi a partire da questa settimana, secondo un elenco mantenuto da Jonathan McDowell, un astrofisico che segue da vicino l’attività dei voli spaziali.

Il lancio di mercoledì mattina ha segnato il terzo volo Falcon 9 in cinque giorni, in partenza da tutte e tre le piattaforme di lancio attive di SpaceX in California e Florida. Ciascuna delle tre missioni ha schierato 53 satelliti Starlink.

Un razzo Falcon 9 è decollato venerdì dalla base della Space Force di Vandenberg in California, quindi un altro lancio di SpaceX Falcon 9 sabato dalla piattaforma 40 della Cape Canaveral Space Force Station. La missione di mercoledì è decollata dal Kennedy Space Center, poche miglia a nord della piattaforma 40.

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Il lancio è stata la 47a missione di SpaceX dedicata principalmente a portare in orbita i satelliti Starlink. Il rapido ritmo di lancio di SpaceX continuerà la prossima settimana con il prossimo piccolo volo satellitare, noto come Transporter 5, previsto per il lancio su un razzo Falcon 9.

Decine di piccoli satelliti da clienti esterni e commerciali saranno lanciati sulla missione Transporter 5. Il lancio dalla piattaforma 40 è previsto per mercoledì prossimo, 25 maggio, intorno alle 14:30 EST (1830 GMT). Il booster Falcon 9 tornerà alla zona di atterraggio 1 a Cape Canaveral per un aggiornamento in spiaggia.

SpaceX inizierà la sua campagna a giugno con la missione Dragon Cargo sulla Stazione Spaziale Internazionale, il cui decollo dal Kennedy Space Center è previsto per il 7 giugno. Ulteriori voli SpaceX a giugno lanceranno il satellite per comunicazioni geostazionarie Nilesat 301 dell’operatore egiziano Nilesat. La navicella spaziale Sarah 1 dell’esercito tedesco, il carico utile della trasmissione televisiva SES 22 e altri satelliti Starlink sono online.

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Giustina Rizzo

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