Un cappellano conosce i guai di chi li aiuta: il San Marino Tribune

Fotografia di Mitch Lehman / Tribune
Il fratello Dennis Gibbs ha sviluppato un ministero per coloro che combattono l’alcol e la tossicodipendenza, nonché per le persone nel sistema carcerario.

Dal 2017, gli scritti del fratello Dennis Gibbs hanno decorato la sezione religiosa del Tribune con riflessioni stimolanti sulla spiritualità, evidenziando con audacia le questioni critiche e esortando i lettori a esaminare la loro fede alla luce delle pressioni e delle sfide odierne.
Se c’è un filo conduttore attraverso le sue esibizioni, è che indipendentemente dalle tradizioni religiose delle persone, dall’origine nazionale o dall’affiliazione politica, sono tutte in questa cosa chiamata vita insieme, e Gibbs ha costantemente suggerito l’unità come via da seguire.
Anche il suo viaggio personale è stato avvincente. Gibbs conosce non solo la lotta e la perdita, ma anche la salvezza e la speranza, esperienze che sembrano spiegare il suo legame profondo e originale con coloro che sono imprigionati, quelli che chiama i suoi amici che vivono “dietro il muro”. Gibbs era al loro posto.
Molto prima di diventare prete per detenuti, è diventato un membro del clero della Chiesa episcopale e ha co-fondato una comunità monastica, che soffriva di tossicodipendenza e alcolismo, che lo ha portato vicino al precario baratro del non ritorno. Dice che, nonostante tutto, non ha mai dubitato dell’esistenza di Dio nella sua vita.
“Quello di cui dubitavo era la mia capacità di preservare la mia parte dell’accordo”, ha detto Gibbs. “Tutto è cambiato il 20 gennaio 1998.”
Quindi, dopo più di 25 anni di dipendenza attiva, alcolismo, carceri, istituzioni, senzatetto e quasi morte, è finalmente in grado di rompere le restrizioni che lo hanno imprigionato per così tanto tempo e iniziare a gettare le basi per una nuova vita sobria in recupero.
“Ho trovato la porta stretta che ci conduce alla vita reale”, ha detto, riferendosi alla Bibbia. Non ho mai guardato indietro.
Il recupero di Gibbs da 23 anni fa ha portato a un immediato ritorno alla chiesa organizzata con un nuovo senso di chiarezza. Si dedicò anche a servire alcolisti e altri tossicodipendenti. Ha detto che in quei primi anni di guarigione ha scoperto un vero senso di ciò che significa essere di beneficio e avere uno scopo primario nella vita. Gibbs ha iniziato a organizzare gruppi di amici guariti per andare in ospedali e centri di recupero e trasmettere il messaggio di recupero a coloro che sono intrappolati nella dipendenza.
“Prima di riprendermi, non avevo un vero senso di scopo”, ha detto Gibbs, che si sarebbe preso una pausa dal suo ruolo di collaboratore del Tribune, nonostante la sua continua presenza alla chiesa del nostro Salvatore a San Gabriel. “La malattia da dipendenza è molto egoista. Non permette a nessuno di vedere nulla al di là di se stessi e dei propri bisogni disperati. Ma quando sono guarito, ho imparato a servire gli altri. Ha cambiato tutto per me e mi ha riportato alla vita che sto vivendo oggi. “
Gibbs continua quello che ha definito il suo “rigoroso programma di recupero” lavorando con gli altri e continuando il suo recupero. Dice che la sua spiritualità in 12 passi è al centro della sua vita interiore.
Nel 2004 Gibbs si è sentito chiamato a tornare nelle prigioni dove era stato detenuto. Anche se dice di essere titubante quando si è sentito invitato per la prima volta a tornare in un luogo che rappresentava un tale dolore nella sua vita, “Oggi tutto ha un senso”, secondo Gibbs. Quella che era iniziata come la sua carriera da solista è diventata da allora al-Mashrah Correctional Justice, con quasi altri 30 ugualmente obbligati a lavorare come cappellani volontari nelle prigioni e nelle carceri. Ha dedicato gli ultimi 16 anni a cercare di aiutare i suoi amici a “vivere in esilio” e dice che non l’avrebbe ottenuto in nessun altro modo.
“Sono i miei insegnanti”, ha detto Gibbs, “e mi hanno insegnato molto sulla sofferenza, sulla fede e su come sollevarmi e continuare la lotta con la grazia”. “Non ci sono cliché o ritocchi finali qui. Tutto è reale. Non ho mai sperimentato una tale originalità come con i nostri fratelli e sorelle dietro il muro. Questa è una vera comunità. Questa è una vera chiesa”.
Gibbs è stato ordinato membro del clero episcopale nel 2010. Nello stesso anno, lui e suor Greta Runingen hanno co-fondato la Divine Love Society, una comunità monastica nei recinti della Chiesa del nostro Salvatore che è incorniciata dalla spiritualità benedettina e servizio carcerario.
“Sentiamo di non poter impegnarci nel nostro servizio nel modo in cui lo facciamo senza il supporto della comunità amorevole e orante che ci circonda”, ha detto Gibbs. “In cambio, tutto ciò che facciamo nel nostro servizio nel mondo è informato dalla nostra vita contemplativa nel monastero”. Parte di quella comunità ora include un numero crescente di uomini e donne che vivono nelle prigioni come compagni divini, che hanno una relazione intenzionale con la comunità CDL e che vivono quella che viene definita la regola della vita – un disegno spirituale per vivere – dietro barre.
La Divine Love Community offre anche diversi programmi per aiutare gli altri ad approfondire la fede e la spiritualità, dalla guida spirituale individuale alla preghiera contemplativa e ai gruppi di formazione spirituale. Tutti questi programmi vengono offerti da remoto durante una pandemia. Come la maggior parte delle persone, Gibbs attende con impazienza il giorno in cui sarà
Sono consentite riunioni individuali, in particolare per il servizio settimanale di culto comunitario del venerdì – sempre seguito da un pasto comunitario – che è diventato così popolare per molti.
Tutto questo rappresenta la vita che è sorta da quel giorno d’inverno del 1998, quando Gibbs fece “una scelta di vivere”. Quando guarda i mattoni che sono diventati la sua vita, dice semplicemente: “Non male per un uomo morto”.
Lungo la strada, Gibbs è diventato uno scrittore. Attribuisce la sua esperienza nella tenuta a una svolta. Non avendo avuto un’istruzione formale dopo il diploma di scuola superiore, quando è stato collegato con l’ordinazione e mandato a scuola, era immerso nell’apprendimento a livello di laurea. È ancorato al nostro programma di recupero.
E pensa: “Solo un capitolo, un foglio alla volta”. Un amico del sacerdote lo ha anche incoraggiato ad avvicinarsi a ogni foglia come una riflessione spirituale. Ha dato i suoi frutti. Gibbs ha detto che stava ancora scrivendo con la stessa consapevolezza e intenzione. Negli anni, Gibbs è cresciuto fino a fidarsi della voce che si era evoluta nel tempo come sua voce. Nel 2019 ha pubblicato il suo primo libro: Oblivion – Grace in Exile with a Monk Behind Bars. Attualmente sta lavorando al suo prossimo libro, che dovrebbe essere pubblicato quest’anno. Inoltre, è apparso in numerose pubblicazioni patriottiche all’interno e all’esterno della chiesa e ha scritto sulla spiritualità, la giustizia sociale e la guarigione. È particolarmente appassionato di questioni di razzismo, detenzione di massa, pena di morte e innalzamento dei più emarginati e privati ​​dei loro diritti nella nostra società.
Una delle sue migliori pratiche di scrittura è pubblicare la newsletter mensile Prism Restorative Justice che viene distribuita ai detenuti nella contea di Los Angeles e nelle prigioni dello stato della California. Inoltre, scrive quasi 400 lettere ogni anno ai suoi amici imprigionati, alcuni dei quali lo sanno da 10 o 15 anni. Si potrebbe dire che è già diventato uno “scrittore” nel senso pieno del termine.
Geoff Thornberg, il nuovo presidente dell’università, scriverà per la chiesa del nostro Salvatore e Gibbs dice che i giorni che ha trascorso a scrivere per il Tribune gli stanno ancora a cuore.
“Mi sono divertito molto a scrivere per il Tribune e ho preso molto seriamente la responsabilità che è stata affidata allo scrittore”, ha detto Gibbs. “Non sottovaluto la generosità degli editori, e posso solo sperare che i contributi abbiano in qualche modo arricchito la vita dei lettori e la vita del giornale stesso. So che l’esperienza non solo ha arricchito la mia vita, ma mi ha anche reso migliore scrittore. Quindi sono molto grato. “

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Celestino Traglia

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