I tardigradi possono viaggiare nello spazio grazie agli impatti dei meteoriti?

I tardigradi, gli invertebrati microscopici noti anche come orsi acquatici e maiali algali, si trovano quasi ovunque dove si trova l’acqua liquida, dalle gocce sulle foglie alle pozzanghere.

Se necessario, potrebbero asciugare le loro cellule da qualsiasi liquido e introdurre un’animazione sospesa senza alcun metabolismo misurabile, una condizione chiamata criptobiosi (“vita nascosta”). Possono sopravvivere a temperature sotto lo zero, acqua bollente, mancanza di ossigeno, radiazioni radioattive e cosmiche, alte pressioni e persino spazio vuoto per anni nella criptobiosi. Quando reidratati, i tardigradi riacquistano la piena funzionalità entro poche ore.

Nel 2019, La navicella spaziale israeliana “Beresheet”, che trasportava alcune migliaia di tardigradi, si è schiantata sulla superficie della lunaCiò ha spinto – data la sua indistruttibilità – a speculazioni sulla vita terrestre che vive in altri mondi.

La Luna potrebbe non essere il posto migliore per sopravvivere, ma pianeti come Marte, con almeno un’atmosfera e un flusso temporaneo di acqua superficiale, possono sostenere la vita come la conosciamo.

L’idea della Terra che trapianta altri pianeti nel nostro sistema solare con la vita non è nuova. La panspermia è un’idea del XIX secolo secondo cui organismi semplici, come i batteri, potrebbero sopravvivere al volo interplanetario all’interno di un meteorite. Batteri, germi e piccoli invertebrati, che vengono espulsi da un impatto su un pianeta con vita nello spazio, possono precipitare su un altro pianeta, trapiantando la vita in un mondo arido.

I meteoriti di origine marziana si trovano sulla Terra, E meteoriti di origine terrestre possono essere trovati su Marte. L’effetto delle dimensioni dei dinosauri fatali Chicxulub Un asteroide potrebbe inviare materiale nello spazio. Ci vorranno circa cento anni prima che i detriti si avvicinino a Marte e il materiale continuerà ad arrivare fino a 20 milioni di anni da quella data.

Ma prima, i tardigradi devono sopravvivere allo shock dell’impatto durante il “decollo” e l ‘”atterraggio” su un altro pianeta. a Uno studio pubblicato sulla rivista Astrobiology, Gli scienziati hanno sparato tardigradi da un fucile speciale per simulare l’evento di una collisione.

I ricercatori hanno scaricato due o tre persone da Hepsibius Dujardini, Una specie di pigri d’acqua dolce, ciascuno in un certo numero di piombo di nylon, che sono stati congelati per indurre il letargo per le creature. I proiettili sono stati sparati contro bersagli di sabbia in una camera a vuoto a velocità comprese tra 556 e 1000 metri al secondo.

I tardigradi colpiti sono sopravvissuti fino a una velocità di collisione di 825 metri al secondo, equivalente a una pressione d’urto di 1,14 GPa. Gli animali sopravvissuti hanno avuto bisogno di più di 8-9 ore per riprendere l’attività, il che indica almeno alcuni danni ai tessuti.

Beresheet si è schiantato sulla superficie lunare a una velocità massima di 946 metri al secondo, mettendo in dubbio l’idea che i tardigradi siano sopravvissuti all’incidente. Ma se la velocità di impatto della meteora è inferiore, la sopravvivenza potrebbe essere possibile.

Il più grande ostacolo per i viaggiatori spaziali lenti è la pressione d’urto durante la collisione necessaria per inviare materiali nello spazio. La pressione dipende fortemente dagli angoli di impatto (angoli più alti corrispondono a una pressione più alta), ma un asteroide lungo 10 chilometri (come Chicxulub) può causare una pressione d’urto da 20 a 30 GPa, superando di gran lunga la capacità di qualsiasi noto organismo per sopravvivere.

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Giustina Rizzo

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