James Webb Space Telescope: Quando aspettarsi le prime immagini dall’osservatorio all’avanguardia

Questa settimana, a quasi 30 giorni dal suo lancio, il Telescopio spaziale James Webb (JWST) ha raggiunto la sua destinazione finale: un piccolo pozzo gravitazionale all’interno spazio a circa un milione di miglia dalla Terra, dove vivrà per decenni o forse anche per l’eternità.

“Webb, bentornato a casa!” L’amministratore della NASA Bill Nelson ha detto in a dichiarazione Lunedi. “Siamo un passo avanti verso la scoperta dei misteri dell’universo. E non vedo l’ora di vedere le prime nuove visioni dell’universo di Webb quest’estate!”

La sede permanente dell’osservatorio è un punto stabile nello spazio noto come Lagrange Point 2, noto anche come L2. L2 è anche un punto nello spazio in cui le forze gravitazionali della Terra e del Sole sono in equilibrio, consentendo a JWST di rimanere allineato con la Terra. L2 consentirà inoltre a JWST di avere una visione ampia e senza ostacoli dell’universo in un dato momento, a differenza dei telescopi più vicini alla Terra (come Hubble) il cui punto di vista è spesso oscurato dalla Terra stessa.

JWST è un osservatorio spaziale unico in una generazione pronto a inaugurare un nuovo capitolo per l’astronomia scrutando angoli lontani dell’universo, osservando le atmosfere di esopianeti simili alla Terra e osservando stelle e galassie più lontane rispetto ai suoi predecessori. Come la Telescopio spaziale Hubblesuccessore di , è anche una delle missioni spaziali più costose (circa 9,7 miliardi di dollari) della storia. In altre parole, c’è molto in gioco.

Gli scienziati hanno tirato un sospiro di sollievo quando JWST è arrivato a L2. Sebbene l’osservatorio fosse stato ampiamente testato per garantire che potesse sopravvivere alle vibrazioni e alle onde sonore associate al lancio, era comunque una pietra miliare difficile e tesa da raggiungere; i test sulla Terra non possono essere paragonati a tutto ciò che può andare storto nello spazio. JWST differisce anche da Hubble in quanto c’è nessun modo per risolverlo di persona se qualcosa dovesse andare storto; Hubble orbitava abbastanza vicino alla Terra da poter essere servito dagli astronauti tramite l’ormai in pensione Space Shuttle.

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“Nell’ultimo mese, JWST ha ottenuto un successo straordinario ed è un tributo a tutte le persone che hanno speso molti anni e persino decenni per garantire il successo della missione”, ha affermato Bill Ochs, project manager di Webb presso il Goddard Space Flight Center della NASA in una dichiarazione. “Siamo ora sul punto di allineare gli specchi, l’attivazione e la messa in servizio dello strumento e l’inizio di scoperte meravigliose e sorprendenti”.

Ora che JWST è arrivato a casa sua, è pronto per iniziare a raccogliere dati e muovere l’ago nella scienza? Non ancora. Ci sono ancora alcuni passaggi che devono venire prima.

Successivamente, gli scienziati devono dare a JWST il tempo di raffreddarsi letteralmente dopo il suo lungo viaggio verso L2. Questo perché gli strumenti dell’osservatorio possono funzionare solo a capacità ottimale a temperature specifiche. Come menzionato da Ochs, anche gli scienziati devono allineare correttamente lo specchio primario prima di distribuire il pacchetto di strumenti.

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JWST è composto da diciotto specchi da 46 libbre, che insieme formano un grande specchio (lo “specchio primario”), che in totale è largo circa 21 piedi. Lo specchio era costruito in segmenti che potevano ripiegarsi uno sopra l’altro; quindi, ci vorranno circa due mesi prima che quegli specchi si aprano e si mettano nelle loro posizioni corrette e precise. Gli specchi devono essere precisi a una lunghezza di circa 1/5.000 di un capello umano per ottenere le immagini più accurate e precise dell’universo.

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Dopo l’apertura dello specchio, i tecnici devono allineare lo specchio primario con lo specchio secondario, in modo da dirigere la luce che JWST raccoglie sui suoi strumenti. Dopo che gli specchi sono stati allineati, l’attrezzatura sarà sottoposta a cicli di test.

Ciò significa che ci vorrà un po’ prima di poter vedere le prime immagini di JWST. Gli scienziati stimano che non li avremo per altri cinque mesi, intorno a questa estate. Cioè, a condizione che JWST non abbia malfunzionamenti, il che non è garantito.

Avi Loeb, l’ex presidente del dipartimento di astronomia dell’Università di Harvard e autore di “Extraterrestre: il primo segno di vita intelligente oltre la Terra“, ha detto in precedenza a Salon che non sapremo se c’è qualcosa che non va con gli strumenti su JWST fino a quando non inizierà effettivamente a osservare il cielo, il che potrebbe essere un po’ problematico.

“Purtroppo, la sua posizione nel secondo punto di Lagrange a quattro volte la distanza dalla Luna non ci permetterà di servirlo come abbiamo fatto con il telescopio spaziale Hubble, che è 2.600 volte più vicino”, ha detto Loeb. “La risposta dipenderà dalla modalità di errore; alcuni problemi possono essere parzialmente risolti da remoto”.

Ma se il resto della preparazione procede senza intoppi come il suo lancio, dovremmo essere in grado di vedere quelle immagini spettacolari quest’estate.

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Giustina Rizzo

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